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彗星上首次发现氧气分子

彗星上首次发现氧气分子
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图为“罗塞塔”号彗星探测器和67P彗星(示意图)。

  美国密歇根大学的一个研究小组10月28日发布消息称,通过对幸运28“罗塞塔”号彗星探测器数据的分析,他们在67P/丘留莫夫-格拉西缅科彗星(简称67P彗星)彗核周围的气体(彗发)中发现了氧气分子,这在历史上尚属首次。发表在《自然》杂志上的这项研究,极有可能刷新人们对太阳系形成过程涉及的化学反应的认识。

  彗发是彗核的气体蒸发物,一般由水、一氧化碳、二氧化碳和一些尘埃组成。一般来说,离太阳越近,彗发越大越亮。虽然科学家们在其他有冰的天体,例如木星的卫星和土星的卫星上也发现过氧气,但对彗星来说这还是破天荒的第一次。

  美国密歇根大学的安德烈·比埃勒和他的研究团队,在2014年9月到2015年3月期间,使用“罗塞塔”号上名为ROSINA-DFMS的质谱仪,对67P彗星的彗发进行了测量,并将研究结果发表在此篇论文上。

  研究人员称,这些测量结果是在“罗塞塔”号环绕67P彗星飞行时做出的。结果显示,与水相比67P彗星氧气的平均丰度达到3.80%。进一步对其氧气和水比例的分析显示,两种物质同样来自于彗核。这意味着,原始氧气在太阳系形成时产生的分子云中就已经存在。研究人员推测,在67P彗星形成时这些氧气又被融合进入到了彗核当中。比埃勒称,这一发现之所以让人深感意外,是因为目前用来描述太阳系形成的模型,并不能预测出究竟是什么样的条件导致了这种情况的发生。